Van Russische elites, geen teken van brede uitdaging tot Poetin

BESTAND Ñ Buiten het Kremlin in Moskou, op 26 februari 2022. Russen die zijn gebleven na de invasie van Oekraïne hebben verschillende wegen ingeslagen in hun reactie op de oorlog.  (Sergey Ponomarev/The New York Times)

BESTAND Ñ Buiten het Kremlin in Moskou, op 26 februari 2022. Russen die zijn gebleven na de invasie van Oekraïne hebben verschillende wegen ingeslagen in hun reactie op de oorlog. (Sergey Ponomarev/The New York Times)

Alexander Y. Lebedev lijkt een belangrijk doelwit voor sancties die bedoeld zijn om de Russische elites ertoe aan te zetten zich tegen het Kremlin te keren. Hij is een eenmalige miljardair en een voormalig KGB-agent met diepe connecties, zowel in de heersende klasse van Rusland als in het Westen; zijn zoon is eigenaar van Britse kranten en is lid van het House of Lords.

Maar Lebedev heeft een boodschap voor iedereen die verwacht dat hij nu probeert om president Vladimir Poetin ten val te brengen: “Het gaat niet werken.”

Wat dat betreft, zegt hij, staat hij machteloos. “Wat, moet ik nu met een spandoek naar het Kremlin gaan?” Dat zei Lebedev via een videogesprek vanuit Moskou. “Het is waarschijnlijker dat het tegenovergestelde het geval is.”

Meld u aan voor de The Morning-nieuwsbrief van de New York Times

Vooraanstaande Russische ondernemers en intellectuelen ontvluchtten hun land na de invasie op 24 februari en vestigden zich in plaatsen als Dubai, Verenigde Arabische Emiraten; Istanboel en Berlijn. Maar veel anderen die thuis goede banden hadden en nauwe banden met het Westen hadden, bleven achter en worstelden om hun leven opnieuw te definiëren.

Terwijl ze dat deden, liepen hun wegen uiteen – ze belichtten het keerpunt van keuzes die de oorlog vertegenwoordigt voor rijke en invloedrijke Russen, en de grote kans dat er een brede coalitie van Russen zal ontstaan ​​om Poetin uit te dagen. Een handvol mensen spreekt zich uit tegen de oorlog terwijl ze in het land blijven, ondanks grote persoonlijke risico’s. Velen, zoals Lebedev, houden hun hoofd naar beneden. En sommigen hebben ervoor gekozen om hun lot met het Kremlin te delen.

“Wat we hebben is wat we hebben”, zei Dmitri Trenin, die tot april leiding gaf aan de door Amerika gefinancierde denktank, het Carnegie Moscow Center, waarop het Westen vertrouwde voor onafhankelijke beoordelingen van de Russische politiek en beleid. Nu is hij volledig van rol gewisseld, waarbij hij het Westen definieert als ‘de vijand’ en ‘strategisch succes in Oekraïne’ beschrijft als de ‘belangrijkste taak’ van Rusland.

“We zijn allemaal de grens overgegaan van een confrontatie waarin dialoog mogelijk was naar een oorlog waarin in principe voorlopig geen dialoog kan zijn”, zei hij in een interview.

De stemming van de zogenaamde Russische elite – een caleidoscoop van hoge functionarissen, zakenlieden, journalisten en intellectuelen – is nauwlettend gevolgd voor eventuele binnenlandse reacties op het besluit van Poetin om oorlog te voeren. Als hun ontsteltenis over het plotselinge economische en culturele isolement van het land een drempel zou overschrijden, denken sommige westerse functionarissen, zou Poetin misschien gedwongen worden om van koers te veranderen.

Maar wat er in werkelijkheid gebeurt, zo blijkt uit interviews, is dat de stemming een spectrum van wanhoop tot opwinding overspant, maar met één gemeenschappelijke noemer: het gevoel dat de toekomst van het land buiten hun handen ligt.

“Ze drinken”, zei Yevgenia M. Albats, een journalist die nog steeds in Moskou is, in een poging de elites te karakteriseren die verbijsterd waren door de beslissing om oorlog te voeren. “Ze drinken heel veel.”

Bijna geen enkele Russische miljardair heeft zich krachtig uitgesproken tegen de oorlog, hoewel sancties miljarden dollars in hun westerse activa hebben bevroren. Een senior adviseur van Poetin is gestopt, naar verluidt vanwege de oorlog, maar heeft geen commentaar gegeven op zijn vertrek; slechts één Russische diplomaat, een middenfunctionaris in Genève, heeft uit protest publiekelijk ontslag genomen.

In plaats daarvan kiezen velen ervoor om de banden met Europa en de Verenigde Staten te verbreken en af ​​te zien van kritiek op het Kremlin. Dat standpunt sluit aan bij de constante beweringen van Poetin dat het beter is om je lot bij Rusland te werpen dan het Westen.

“Het is veiliger thuis”, zei Poetin vorige week op een economische conferentie in St. Petersburg, waarin hij eiste dat de rijken van Rusland zich zouden afkeren van westerse vakantiehuizen en kostscholen. “Echt, solide succes en een gevoel van waardigheid en zelfrespect ontstaat alleen als je je toekomst en de toekomst van je kinderen aan je moederland koppelt.”

Als gevolg hiervan ziet zelfs de streng gecontroleerde politiek van het vooroorlogse Rusland er nu achteraf levendig uit.

Albats, een liberale radiopresentator en tijdschriftredacteur, blijft vanuit haar appartement uitzenden naar YouTube; het radiostation Echo of Moscow, waar haar show bijna twee decennia lang werd uitgezonden, werd gesloten nadat de oorlog was begonnen. Ze heeft Poetin een oorlogsmisdadiger genoemd en staat al voor vier aanklachten wegens misdrijf onder de nieuwe censuurwet van Rusland.

Als een van de weinige prominente liberalen die de oorlog luid blijft bekritiseren terwijl ze in het land is, en met zo ongeveer al haar vrienden die zijn vertrokken, zegt Albats dat ze wordt geconfronteerd met een “monsterlijke” eenzaamheid.

“Deze jeugdige energie van verzet – al degenen die weerstand hadden kunnen bieden, zijn vertrokken”, zei Albats, 63. “Ik moet weerstand bieden – anders hou ik op met mezelf te respecteren. Maar ik begrijp dat het leven voorbij is.”

Maar voor anderen gaat het leven door. Lebedev, de zakenmagnaat, bezit een minderheidsbelang in Novaya Gazeta, de onafhankelijke krant waarvan de redacteur Dmitri A. Muratov deze week zijn Nobelprijs voor de Vredesprijs 2021 voor $ 103,5 miljoen heeft geveild om Oekraïense kindvluchtelingen te steunen.

Lebedev, 62, zei dat Rusland het model van “Iran en Noord-Korea” naderde en dit jarenlang zou kunnen volhouden; Poetin zou aan de macht blijven zolang zijn gezondheid het toeliet, voorspelde hij in een telefonisch interview en verwierp geruchten dat de president ziek zou zijn als ‘onzin’. Het was ‘een absolute illusie’, hield hij vol, dat de rijken van Rusland enige invloed zouden kunnen hebben op de insulaire binnenste cirkel van Poetin.

Hij hekelde tegen sancties en zei dat ze de rijken van Rusland er alleen maar toe aanzetten om zich rond Poetin te scharen door hen te dwingen de banden met het Westen te verbreken en hen het gevoel te geven dat ze slachtoffers waren. Canada plaatste Lebedev op een sanctielijst van oligarchen die “direct de zinloze oorlog van Vladimir Poetin in Oekraïne mogelijk maakten”. Hij verwerpt die karakterisering en merkt op dat hij een van de belangrijkste financiers is geweest van de bekendste onafhankelijke krant van Rusland.

Novaya schortte de publicatie in maart op, waarbij Muratov aankondigde dat het dit deed om de veiligheid van haar journalisten te waarborgen. Lebedev voorspelde dat Novaya niet zou heropenen zolang de oorlog in Oekraïne voortduurt – wat volgens militaire analisten jaren zou kunnen duren.

“Ik woon hier, ik moet mijn gezin voeden, dus ik zal dingen blijven doen op de velden waar ik iets van begrijp”, zei hij. “Maar het zal geen journalistiek zijn.”

Het leven in Moskou is tot nu toe weinig veranderd, zei Lebedev, hoewel het moeilijk bleek om zijn fijne wijncollectie uit Italië te importeren. Hij wees erop dat behalve Oleg Tinkov, de oprichter van een Russische bank die zei dat hij dit voorjaar zijn belang moest verkopen, geen enkele grote Russische zakenmagnaat zich krachtig tegen de oorlog heeft uitgesproken, ondanks de vele miljarden die ze mogelijk bezitten aan westerse activa.

“Zelfs als je zegt dat dit een vergissing was”, zei Lebedev over de invasie, “hebben we nog steeds wat we hebben.”

Dat is ook de logica die Trenin, de voormalige directeur van het Carnegie Moscow Center, ertoe bracht van koers te veranderen. Decennia lang stond hij aan weerszijden van het mainstream discours over het buitenlands beleid van zowel Moskou als Washington, en had hij critici van Poetin in dienst bij zijn denktank. Voor de oorlog zei Trenin dat het onwaarschijnlijk was dat Poetin Oekraïne zou binnenvallen, omdat dit “grote menselijke en financiële verliezen” en “een enorm risico voor Rusland zelf” met zich mee zou brengen.

Maar nadat de oorlog op 24 februari begon, toen enkele van zijn collega’s vluchtten, besloot Trenin te blijven zitten. Hij zei dat het achteraf niet meer uitmaakte of de invasie de juiste beslissing was en dat hij nu zijn land moest steunen in wat hij noemde als een oorlog tussen Rusland en het Westen.

De Russen die vertrokken en zich uitspreken tegen de invasie, zei hij in een telefonisch interview, hadden de keuze gemaakt om “tegen hun land, tegen hun volk te staan, in een tijd van oorlog”.

“Dit is een tijd van het maken van een fundamentele keuze”, zei Trenin, die twee decennia in het Sovjet- en Russische leger heeft gediend. “Of je blijft bij je volk en in je land, of je gaat weg.”

De Russische regering sloot in april het Carnegie Moscow Center, dat werd gefinancierd door de Carnegie Endowment for International Peace in Washington. Trenin, 66, zei dat hij nu van plan is om onderzoek te doen en les te geven in Moskou, en dat zijn langdurige missie om begrip tussen Moskou en Washington te bevorderen niet langer relevant is.

Als Washington had ingestemd met de eis van Poetin om te beloven dat Oekraïne nooit lid zou worden van de NAVO, stelt Trenin, had de oorlog voorkomen kunnen worden. Nu zal het conflict tussen Rusland en het Westen “waarschijnlijk de rest van mijn leven voortduren.”

“Mijn werk was gericht op het creëren van wederzijds begrip tussen Amerika en Rusland”, zegt hij. “Dit is niet gebeurd.”

© 2022 The New York Times Company

Leave a Comment