De eigenaren van staalfabrieken in China zijn in een slecht humeur omdat de vraag een deuk krijgt

Eigenaars van staalfabrieken in delen van China zijn in een slecht humeur, zei grondstoffenconsulent Simon Wu in Peking.

Staalvoorraden stapelen zich langzaam op in de magazijnen van het grootste staalproductiecentrum van het land, de noordoostelijke stad Tangshan, evenals in de provincies Jiangsu en Shandong, vertelden de eigenaren van de fabrieken aan Wu, een senior consultant bij Wood Mackenzie.

De vraag naar staal daalt te midden van pandemische lockdowns en verlamde bouwactiviteiten, zeiden ze.

“Er is overal negatieve energie. De staalindustrie maakt gewoon geen winst”, zei Wu.

Veel staal – een belangrijke grondstof in de productiekrachtcentrale – ligt in het hele land stil te midden van een stop-and-start-economie die de vraag en de prijzen dwingt.

De prijzen van zowel staal als het belangrijkste ingrediënt ijzererts waren volatiel tijdens de lockdown in Shanghai, maar gingen eerder deze maand op een neerwaarts traject.

De zwakke vraag naar staal, een graadmeter voor de Chinese economie, weerspiegelde ook de algemene vertraging van het land, hoewel recente gegevens wezen op enige verbetering, aangezien de industriële productie in mei licht steeg met 0,7% ten opzichte van een jaar geleden.

Cruciaal is dat de Chinese staalindustrie – de grootste ter wereld – beschikt over uitgebreide toeleveringsketens die zich uitstrekken van Chinese hoogovens tot overzeese ijzerertsmijnen in Australië en Brazilië, de grootste leveranciers van ijzererts aan China.

Daarom kunnen eventuele kriebels in China een uitgebreid netwerk van toeleveringsketens ontrafelen, waardoor de bestaande wereldwijde verstoringen mogelijk nog meer onder druk komen te staan.

Een arbeider die stalen buizen snijdt in de buurt van een kolengestookte elektriciteitscentrale in Zhangjiakou, China, op 12 november 2021. De grootste staalverbruikers van het land en zijn economische groeimotoren, zoals vastgoedbouw en infrastructuurontwikkeling, zijn stil geworden één analist.

Greg Baker | AFP | Getty Images

Volgens de China Iron and Steel Association was de nationale dagelijkse productie van intermediaire staalproducten zoals ruw staal en ruwijzer, evenals afgewerkte goederen in de maand mei met ongeveer 1% tot 3% gestegen. Daarentegen was de vraag, hoewel nog steeds actief, gedaald.

China’s verbruik van ruw staal, bijvoorbeeld, daalde in mei met 14% in vergelijking met vorig jaar, zei Niki Wang, leider van ijzererts van S&P Global Commodity Insights, op basis van interne analyses.

“De jaar-op-jaar daling van de vraag naar staal was veel groter dan die van de productie van ruw staal. In dat geval worstelen staalfabrieken inderdaad (met de druk op de staalprijzen)”, zei ze.

Die periode viel samen met China’s grootste pandemie-lockdown in de hele stad tot nu toe in Shanghai.

Als gevolg hiervan zijn de voorraadniveaus 12% hoger dan vorig jaar en het kan bijna twee maanden duren voordat het tot het mediaanniveau van de afgelopen vijf jaar is gedaald, ervan uitgaande dat de vraag naar staal weer tot leven komt, zegt Richard Lu, staalonderzoeksanalist bij CRU Group.

De Chinese markt concurreert ook met een toename van goedkopere Russische halffabrikaten stalen knuppels, zei Paul Lim, hoofdanalist van Azië-ferrogrondstoffen en staal bij Fastmarkets Asia.

Er waren tekenen van leven voor de binnenlandse staalconsumptie na China’s vertrek uit de lockdowns begin juni, maar de ‘stop-start’-verstoringen veroorzaakt door een terugval in verspreide lockdowns [have] een onwelkome klap voor het goedbedoelde economische herstel van het land.

Atilla Widnell

directeur bij Navigate Commodities

Terwijl uitbraken het land in hun greep hielden, zijn de grootste staalconsumenten van het land en de groeimotoren van de Chinese economie, zoals de bouw van onroerend goed en de ontwikkeling van infrastructuur, tot rust gekomen, zei Atilla Widnell, algemeen directeur van Navigate Commodities.

Dat komt omdat “er gewoon niemand is om op de locaties te werken”, voegde hij eraan toe, erop wijzend dat de industrie verrast was door de terugkeer van de lockdowns.

Na een langverwachte opening van Shanghai begin juni nadat nieuwe gevallen waren geregistreerd voor zowel Peking als Shanghai, begon China opnieuw enkele beperkingen op te leggen.

Vorige week toonden nieuwe gegevens van het Chinese Nationale Bureau voor de Statistiek dat de investeringen in onroerend goed voor de eerste vijf maanden van het jaar met 4% zijn gedaald ten opzichte van een jaar eerder, een stijging ten opzichte van de daling van 2,7% tussen januari en april.

De woningverkopen naar volume daalden in de eerste vijf maanden van 2022 met 34,5% op jaarbasis.

“Er waren tekenen van leven voor de binnenlandse staalconsumptie na China’s vertrek uit de lockdowns begin juni, maar de ‘stop-start’-verstoringen veroorzaakt door een terugval in verspreide lockdowns [have] was een onwelkome klap voor het goedbedoelde economische herstel van het land”, aldus Widnell.

Kan niet zomaar hoogovens stilleggen

Hoewel de staalprijzen zijn gedaald en de winstgevendheid van de staalproductie is uitgehold, hebben de eigenaren van staalfabrieken de productie voortgezet, waarbij velen ijzererts van lagere kwaliteit gebruiken om kleinere volumes te produceren.

Chinese hoogovens draaien nu bijna op volle capaciteit, met meer dan 90% – het hoogste percentage in 13 maanden – ondanks lagere winsten, aldus analisten.

Lu zei dat sommige fabrieken in april en mei “grotendeels negatieve marges” hadden.

Uit prijsgegevens blijkt dat de prijzen van populaire staalproducten zoals betonstaal en warmgewalste rollen die worden gebruikt voor het bouwen van huizen, met tot bijna 30% zijn gedaald na een piek rond mei vorig jaar na een industriële opleving om de economie weer op gang te brengen.

Het stilleggen van hoogovens kan inefficiënt zijn, aangezien grote reactoren die worden gebruikt om ijzererts in vloeibaar staal te veranderen, continu moeten draaien.

Als ze eenmaal zijn uitgeschakeld, duurt het lang – tot zes maanden – om de activiteiten opnieuw op te starten.

“Dus, Chinese operators houden hun hoogovens ‘warm’ door ertsen van lagere kwaliteit te gebruiken om vrijwillig de opbrengsten te verminderen in de hoop dat ze snel kunnen opvoeren en kunnen reageren op de herstellende vraag naar staal zodra de tijdelijke blokkeringen worden opgeheven,” zei Widnell.

“We zijn van mening dat deze operators ook grotere hoeveelheden halffabrikaten produceren om de prijzen van afgewerkt staal niet te verpletteren door opgeblazen voorraden.”

Wu van Wood Mackenzie zei dat een andere reden waarom producenten doorgaan is, zodat ze hun jaarlijkse toegestane outputdoelstellingen kunnen halen voordat Peking ze volgend jaar verlaagt als onderdeel van een poging om zijn emissiedoelstellingen tegen 2030 en 2060 te halen.

“De productie van elk jaar wordt bepaald door de output van vorig jaar. Het is dus in het voordeel van de producenten om elk jaar de maximale hoeveelheid staal te produceren, aangezien er op de output van dat jaar bezuinigingen zullen worden toegepast,” zei Wu.

Terugkeer van de malaise?

De vraag naar staal en de prijzen daalden tussen 2012 en 2016 nadat de Chinese economie sterk vertraagde, waardoor de grondstofprijzen daalden.

Voor veel mijnwerkers die China bedienen, zoals die in Australië, betekende dit het einde van de zogenaamde mijnbouwhausse.

Alleen al in 2015 leden de grote staalbedrijven in China verliezen van meer dan 50 miljard yuan.

Om te beginnen is deze neergang niet 2015, zei Wu, en staalproducenten hebben geleerd veerkrachtig te zijn tegen volatiliteit.

“Ze zullen dus staal blijven produceren omdat ze lonen moeten betalen en andere geldstromen moeten behouden. Veel producenten kunnen het waarschijnlijk twee jaar volhouden zonder geld te verdienen. Veel mensen van buitenaf [of China] begrijp deze veerkracht niet’, zei hij.

CRU’s Lu zei dat terwijl sommige fabrieken overwegen de productie te vertragen, de voorraadniveaus “ver verwijderd zijn van de paniekniveaus” en dat opslagcapaciteit nog geen serieus probleem is.

Er zijn echter vroege tekenen dat de industrie zich begint aan te passen aan deze ongunstige omstandigheden.

Sinds kort, er gingen geruchten dat de provinciale regering van Jiangsu lokale staalfabrieken had opgedragen de productie voor de rest van het jaar met ongeveer 3,32 miljoen ton te verminderen.

Het is niet duidelijk of dat een poging is om de buitensporige staalvoorraad in te dammen of een deel van een bredere naleving van het verminderen van de productie en emissies.

“Ik denk dat China zich dit jaar volledig bewust is van de zwakkere binnenlandse vraag naar staal en dat het de uitvoerende macht zal gebruiken om fabrieken te dwingen de productie te verlagen, net zoals voorheen”, zegt Alex Reynolds, analist bij Argus Media, een bureau voor grondstoffen- en energieprijzen.

“Als de staalprijzen sterk blijven dalen en de verliezen toenemen, kan de Chinese regering exacte cijfers vaststellen voor productieverminderingen – een beetje zoals de OPEC deed toen Covid op zijn hoogtepunt was in 2020-2021.”

Wang van S&P was het daarmee eens en voegde eraan toe dat de stimuleringsmaatregelen van het versoepelde monetaire beleid van Peking ook een rol zouden moeten spelen bij het op gang brengen van de vraag naar staal.

Ondertussen hoeven anderen in de toeleveringsketen van de staalproductie, zoals Australische en Braziliaanse ijzerertsmijnen, zich voorlopig geen zorgen te maken, aangezien de lagere productie van de mijnen de lagere vraag heeft gecompenseerd, zei ze.

Maar mijnwerkers zijn niettemin bezorgd over de bearish omstandigheden in China, voegde Wang eraan toe.

“De hoge productie van ruwijzer betekent dat de vraag naar ijzererts solide is. De ijzerertsvoorraad in de belangrijkste havens van China vertoont een dalende trend sinds de Chinese maannieuwjaarsvakantie,” zei ze.

De prijzen van ijzererts schommelden de afgelopen twee maanden tussen $ 130 en $ 150 per ton, vergeleken met prijzen van slechts $ 30 tot $ 40 per ton tijdens de malaise van 2012-2016.

Leave a Comment