Bidens laatste economische boodschap: een recessie is niet definitief

Tijdelijke aanduiding terwijl artikelacties worden geladen

President Biden deed woensdag een beroep op het Congres om de federale gasbelasting op te schorten, en zei dat het van cruciaal belang was om de pijn die Amerikanen aan de pomp voelen te verminderen. ‘Ik beloof je dat ik er alles aan doe om de energieprijs omlaag te brengen,’ zei Biden, terwijl beelden van oliepompen en benzinestations op de muur achter hem flikkerden.

Maar het idee van een belastingvakantie op gas kreeg onmiddellijk kritiek – niet alleen van leden van beide partijen op Capitol Hill, maar zelfs van veel functionarissen binnen de regering die privé zeiden dat het waarschijnlijk weinig zou doen om de gasprijzen aanzienlijk te verlagen.

Topfunctionarissen van het ministerie van Financiën uitten hun twijfels over de gasbelastingvakantie, en ten minste twee topeconomen van het Witte Huis maakten ook privé hun voorbehoud, volgens twee mensen die bekend waren met de interne beraadslagingen en die op voorwaarde van anonimiteit spraken om gevoelige gesprekken openbaar te maken.

Bidens vastberadenheid om ondanks deze interne zorgen door te gaan, weerspiegelt zijn strijd om het hoofd te bieden aan een economisch landschap dat, ondanks enkele tekenen van kracht, een grote zorg is voor veel kiezers. Van het verklaren van inflatie als ‘van voorbijgaande aard’ tot het beschrijven van een recessie als ‘niet onvermijdelijk’, functionarissen van het Witte Huis zijn van de ene boodschap naar de andere gegaan.

Ze hebben ook dringend beleidsmaatregelen genomen om de Amerikaanse kosten te drukken, ondanks het feit dat ze weinig voor de hand liggende beleidsinstrumenten hebben om de gasprijs drastisch te verlagen. Zelfs toen Biden er woensdag bij het Congres op aandrong om de belastingvakantie te passeren, staten vroeg om hun eigen gasbelastingen op te schorten en olieraffinaderijen eiste meer brandstof te produceren, erkende hij de beperkingen van zijn beleidsvoorschriften.

“Ik begrijp volledig dat een vakantie op de gasbelasting alleen het probleem niet zal oplossen”, zei Biden. “Maar het zal gezinnen onmiddellijke verlichting bieden, slechts een klein beetje ademruimte, terwijl we blijven werken aan het verlagen van de prijzen voor de lange termijn.”

Hoe een vakantie op de gasbelasting zou werken?

Biden vroeg het Congres om de federale gasbelasting van 18,3 cent per gallon – en de dieselbelasting van 24,3 cent per gallon – voor drie maanden op te schorten, een verzoek dat komt net voor 4 juli, wanneer naar verwachting miljoenen Amerikanen op vakantie zullen gaan. De gemiddelde kosten van een gallon gas bereikten woensdag bijna $ 4,955 per gallon op nationaal niveau, een daling van het record van meer dan $ 5 per gallon eerder deze maand, volgens AAA.

Maar het verzoek van de president zal waarschijnlijk op fel verzet stuiten op Capitol Hill, ook van topleden van zijn eigen partij die al duidelijk hebben gemaakt dat ze bezwaar hebben tegen een schorsing van de gasbelasting. Het blijft onduidelijk wat Biden van plan is te doen om wetgevers zover te krijgen dat ze het beleid steunen.

In een gesprek met verslaggevers woensdag benadrukte House Majority Leader Steny H. Hoyer (D-Md.) dat hij “sympathiek” is voor het verzoek van de president en dat het verlagen van de gasprijzen een “goede doelstelling” is. Maar Hoyer sloot zich aan bij andere Democraten door zijn bezorgdheid uit te spreken dat het misschien niet het beoogde effect heeft in termen van de verkoopprijs.

En hij zei dat Democratische leiders “niet weten” of ze de stemmen hebben om het te bevorderen en nog niet hebben geteld.

“[Rep. Peter A.] De Fazio [Speaker Nancy] Pelosi, ikzelf, we hebben er allemaal bedenkingen bij. Maar de president van de Verenigde Staten heeft het voorgesteld’, voegde Hoyer er later aan toe. ‘We zullen ernaar kijken. We zijn het er allemaal over eens dat de prijs aan de pomp de werkende Amerikanen schaadt.”

Maar Biden wordt geconfronteerd met de realiteit dat het schijnbaar hardnekkige probleem van stijgende prijzen zijn agenda en elke democratische politieke boodschap dreigt te verduisteren. Velen in het Witte Huis hebben geconcludeerd dat de president op zijn minst moet laten zien dat hij het lijden van de Amerikanen begrijpt en al het mogelijke doet om te helpen, ook al werkt niet alles op korte termijn.

Sommige kwetsbare Democraten vierden de aankondiging van Biden.

“Ik heb maanden geleden mijn wetsvoorstel ingediend om de federale gasbelasting op te schorten en ben nooit gestopt met werken om de gezinnen in Georgië hulp te bieden aan de pomp”, twitterde senator Raphael G. Warnock (D-Ga.), die in november wordt geconfronteerd met een zwaar herverkiezingsgevecht op woensdag. “Ik ben blij dat de president dit idee ondersteunt en eindelijk naar mij en mijn collega’s luistert over het nemen van deze cruciale stap.”

Toch is dat geen algemeen aanvaarde opvatting. Eswar Prasad, een econoom aan de Cornell University, zei dat topfunctionarissen van het ministerie van Financiën in interne discussies duidelijk zijn geweest dat ze geloven dat Amerikanen waarschijnlijk slechts beperkte voordelen zouden zien van een gasbelastingvakantie, zelfs als het Congres er een zou invoeren.

“Treasury heeft dit vanuit een analytisch perspectief benaderd, en de mensen daar beseffen dat de directe economische voordelen voor consumenten waarschijnlijk vrij beperkt zullen zijn, terwijl de budgettaire implicaties aanzienlijk zouden zijn”, zei Prasad, die als ambtenaar bij het Internationaal Monetair Fonds werkte. Fund, daarbij verwijzend naar gesprekken met meerdere hoge ambtenaren.

Treasury-functionarissen “uitten hun bezorgdheid aan het Witte Huis dat dit niet de optimale strategie is om de inflatie aan te pakken en dat de politieke voordelen waarschijnlijk vrij beperkt zullen zijn”, zei Prasad.

In zijn opmerkingen woensdag zei Biden dat als al zijn aanbevolen acties samen zouden worden ondernomen – gasbelastingopschorting door het Congres en de staten, en opgevoerde productie door olieraffinaderijen – het Amerikanen maar liefst $ 1 per gallon aan de pomp zou kunnen besparen.

In een gesprek met verslaggevers deze week, bood minister van Financiën Janet L. Yellen afgemeten steun voor het idee en voor het idee dat consumenten er baat bij hebben als de gasbelasting wordt opgeschort.

“Een aantal staten in de VS hebben hun gasbelasting verlaagd, en ik denk dat het onderzoek suggereert dat er een redelijk hoge pass-through is wanneer een staat de prijzen aan de pomp doet – niet vol, maar redelijk hoog”, zei Yellen. “Op federaal niveau hebben we een lagere gasbelasting dan op staatsniveau. Het bewijs is meer gemengd.”

Ze voegde eraan toe: “Consumenten hebben echt pijn van de hogere gasprijzen. Het is een last geweest voor Amerikaanse huishoudens. En ik denk dat, hoewel niet perfect, het iets is dat moet worden overwogen.”

Leden van beide partijen hebben ook hun bezorgdheid geuit over de gevolgen van het opschorten van de gasbelasting, slechts enkele maanden nadat het Congres een wet van ongeveer 1,2 biljoen dollar had aangenomen om de infrastructuur van het land te verbeteren. Veel federale wegen- en snelwegprogramma’s worden gefinancierd via een trustfonds dat afkomstig is van inkomsten uit brandstofbelasting.

“Het opschorten van de federale gasbelasting zal geen betekenisvolle verlichting bieden aan de pomp voor Amerikaanse gezinnen, maar het zal een gat van meerdere miljarden dollars in het snelwegtrustfonds blazen, waardoor de financiering voor toekomstige infrastructuurprojecten in gevaar komt,” DeFazio (D-Ore.) , zei de hoogste wetgever in de leidende transportcommissie van het Huis in een verklaring voordat het Witte Huis zijn verzoek aankondigde.

Republikeinen, die over het algemeen alle soorten belastingverlagingen steunen, verwierpen het voorstel van Biden als een gimmick voor het verkiezingsjaar.

“Deze ineffectieve stunt zal aansluiten bij de andere ineffectieve stunt van president Biden over gasprijzen: het leegmaken van de strategische petroleumreserve die we nodig hebben in het geval van een echte nationale veiligheidscrisis”, zei senaatsleider Mitch McConnell (R-Ky.) in de Senaat vloer.

De Republikeinen aarzelen misschien ook om Biden vijf maanden voor de tussentijdse congresverkiezingen een overwinning te geven op een economische kwestie die de kiezers grote zorgen baart.

Maar Robert Wolf, de voormalige CEO van UBS Americas en economisch adviseur van Obama, heeft de stap verdedigd, ook tijdens vergaderingen vorige week in het Witte Huis met topfunctionarissen. Wolf zei dat hij een ontmoeting had met Ron Klain, de stafchef, Brian Deese, de directeur van de National Economic Council, en Heather Boushey, een lid van de Council of Economic Advisers, om onder meer de gasbelastingvrijstelling te bespreken.

“Er zijn maar zo veel tools die je hebt om de toegenomen gasstijgingen te bestrijden,” zei Wolf. “We hebben drie dingen tegelijk laten gebeuren die echt eens-in-a-decennium-achtige gebeurtenissen zijn. We hebben een combinatie van het olie-embargo van de jaren ’70, de Perzische Golfoorlog van de jaren ’90 en de post-recessie van ’08 tot ’09. De gasprijzen stegen met alle drie, en we hebben ze allemaal tegelijk. We hebben echt de perfecte storm gehad.”

Wolf voegde eraan toe dat de zorgen over begrotingstekorten voor infrastructuurprojecten kunnen worden weggenomen.

“We hebben al biljoenen voor covid-hulp en tientallen miljarden voor de oorlog in Oekraïne bedacht”, zei hij. ‘Bedoel je dat we niets kunnen doen voor hardwerkende Amerikanen bij de benzinepomp?’

Boushey, die het beleid op Twitter verdedigde, citeerde onderzoek van de Universiteit van Pennsylvania waaruit bleek dat consumenten profiteerden in staten die een gasbelastingvrijstelling invoerden, hoewel de impact van een opschorting van de federale belasting beperkter zou zijn. “Een federale gasbelastingvakantie zou kunnen helpen – vooral als staten dit voorbeeld volgen”, tweette ze, terwijl ze de analyse van het Penn Wharton Budget Model deelde.

Hoewel een federale gasbelastingvakantie populair zou kunnen zijn bij automobilisten en Biden een kleine politieke boost zou kunnen geven, zeggen economen ook dat het het probleem kan verergeren. Het kunstmatig verlagen van de prijzen geeft een signaal aan consumenten om meer te gaan rijden, wat een probleem kan zijn in een tijd waarin er nog steeds een ernstig brandstoftekort is.

“We willen dat minder mensen minder benzine verbruiken omdat er een tekort aan benzine is, en dit zou alleen maar aanmoedigen om er meer van te gebruiken”, zegt Mark Zandi, hoofdeconoom van Moody’s Analytics.

Hij zei dat hij “sympathie heeft voor het probleem dat ze proberen aan te pakken”, maar dat een gasbelastingvakantie “zeer in de marge” is in termen van het verlagen van de gasprijzen.

Het is ook onduidelijk of gasbedrijven, die de afgelopen maanden regelmatig het doelwit waren van Biden’s kritiek, in hun eigen winsten zullen opeten, simpelweg omdat de president zegt dat ze consumenten verlichting moeten geven aan de pomp. Minister van Energie Jennifer Granholm zal donderdag een ontmoeting hebben met leidinggevenden van oliemaatschappijen in een zoektocht naar oplossingen voor gasprijsverhogingen, hoewel Biden de leidinggevenden niet persoonlijk zal ontmoeten.

Biden probeerde woensdag ook de kwestie een morele cast te geven, waarbij hij de stijging van de gasprijs toeschreef aan de oorlog van de Russische president Vladimir Poetin tegen Oekraïne. “Het was niet alleen de invasie van Poetin in Oekraïne – het was de weigering van de Verenigde Staten en de rest van de vrije wereld om Poetin weg te laten komen met iets dat we sinds de Tweede Wereldoorlog niet meer hebben gezien”, zei Biden.

En zelfs als een gasbelastingvakantie niet erg effectief is, is het belangrijk voor Biden om over te brengen dat hij empathie heeft voor de strijd van de Amerikanen, zeiden zijn aanhangers.

“Ik denk dat ze weten dat het geen grote invloed zal hebben op de prijzen”, zegt Dean Baker, een liberale econoom en bondgenoot van het Witte Huis. “Het lijkt alsof je iets doet, maar het is niet echt – ik denk dat ze dat weten.”

Leave a Comment